Hvor almindeligt er det? De fleste voksne danskere (80-90 %) har antistoffer i blodet, som tegn på at de er smittet med Herpes Simplex Virus I. Cirka 30 % af disse får udbrud i form af forkølelsessår. Den største gruppe er i alderen 25-39 år, og de vil i gennemsnit få udbrud tre gange om året. Virussen ligger latent (i hvile), indtil et udbrud opstår. Der er specifikke faktorer, som kan aktivere en virus fra dens hviletilstand (se afsnittet: Hvad forsårsager forkølelsessår?). Forkølelsessår skyldes en virus, og bør derfor behandles med et anti-viralt lægemiddel.